Señales de advertencia temprana y diagnóstico

La enfermedad de Alzheimer puede ser atrapada en las primeras etapas, cuando los mejores tratamientos están disponibles, al observar señales de advertencia reveladoras. Si reconoce las señales de advertencia en usted o en un ser querido, haga una cita para ver a su médico de inmediato. La tecnología de imágenes cerebrales puede diagnosticar el Alzheimer temprano, mejorando las oportunidades para el manejo de los síntomas.

Por qué la detección temprana puede ser difícil

La enfermedad de Alzheimer por lo general no se diagnostica en las primeras etapas, incluso en personas que visitan a sus médicos de atención primaria con problemas de memoria.

  • Las personas y sus familias generalmente no informan los síntomas.
  • Pueden confundirlos con signos normales de envejecimiento.
  • Los síntomas pueden aparecer tan gradualmente que la persona afectada no los reconoce.
  • La persona puede estar al tanto de algunos síntomas, pero hace todo lo posible para ocultarlos.

El reconocimiento temprano de los síntomas es crucial porque la medicación para controlar los síntomas es más efectiva en las primeras etapas de la enfermedad y el diagnóstico precoz permite que el individuo y los miembros de su familia planeen para el futuro. Si usted o un ser querido está experimentando alguno de los siguientes síntomas, contacte a un médico.

Señales de advertencia de Alzheimer

Pérdida de memoria progresiva. Este es el sello distintivo de la enfermedad de Alzheimer. Inicialmente, solo se deteriora la memoria a corto plazo, y la persona simplemente parece olvidadiza. Pero debido a que la memoria a corto plazo es esencial para absorber nueva información, el impedimento pronto interfiere con la capacidad de interactuar socialmente y realizar su trabajo. La memoria a largo plazo se puede retener por más tiempo, a menudo con gran detalle, pero se fragmenta a medida que la enfermedad progresa. Hacia la etapa final, las personas con Alzheimer pueden ser incapaces de recordar sus propios nombres.

Disminución en las habilidades cognitivas. Estas son las actividades de "pensamiento" de los problemas de resolución de razonamiento, la toma de decisiones, el ejercicio del juicio, etc. Las deficiencias de la función cognitiva pueden comenzar sutilmente como un rendimiento deficiente en una actividad que una vez hizo bien a la persona. El mal juicio y la falta de conocimiento pueden conducir a accidentes.

Al principio de la enfermedad, las personas pueden perder fácilmente la noción del tiempo; más tarde, su desorientación se vuelve más pronunciada y se extiende a lugares y personas. El sentido del tiempo se vuelve más distorsionado a medida que avanza la enfermedad, y la gente puede insistir en que es hora de irse inmediatamente después de llegar a un lugar o puede quejarse de no haber sido alimentado tan pronto como haya terminado la comida.

Cambios en el estado de ánimo y la personalidad. Estos cambios a menudo son la evidencia más convincente para las familias de que algo anda mal. La apatía es común y muchas personas pierden interés en sus actividades habituales. Una persona puede volverse retraída, irritable o inexplicablemente hostil.

La depresión también puede acompañar al Alzheimer, en parte como resultado de cambios químicos en el cerebro causados ​​por la enfermedad misma y en parte como una reacción psicológica comprensible a la pérdida de habilidades mentales. Los síntomas de la depresión incluyen la pérdida de interés en las actividades previamente agradables, el cambio en el apetito que a veces conduce a la pérdida o ganancia de peso, insomnio o exceso de sueño, pérdida de energía y sentimientos de inutilidad. Sin embargo, las personas con Alzheimer rara vez tienen sentimientos de culpa excesiva o pensamientos de suicidio, que a menudo son síntomas de depresión.

Afasia. Este término médico describe un impedimento en el uso y la comprensión del lenguaje. Debido a que hablar, escribir, leer y entender el habla involucran diferentes áreas del cerebro y diferentes redes nerviosas, la afasia puede ser desigual, con algunas habilidades retenidas más que otras. Por ejemplo, una persona puede reconocer las palabras escritas sin problemas y aún así no comprender sus significados.

Por lo general, la afasia comienza con dificultades para encontrar palabras. Incapaz de pensar en las palabras correctas, una persona puede tratar de cubrirse con descripciones prolijas que no llegan al punto, o él o ella pueden negarse enojado a discutir el asunto más a fondo. Es común sustituir una palabra que suena similar ("incorrecto" en lugar de "anillo") o una palabra relacionada ("leer" en lugar de "libro"). La persona puede divagar, juntar frases sin expresar ningún pensamiento real, o puede olvidar todas las palabras, excepto unas pocas (que puede repetir una y otra vez). En muchos casos, se pierden todas las habilidades del lenguaje a medida que la demencia se vuelve severa y las personas se vuelven mudas.

Agnosia. La capacidad de procesar información sensorial se deteriora, causando agnosia, un trastorno en la percepción. Incapaces de comprender el significado de lo que ven, las personas con agnosia pueden toparse con muebles. Pueden creer que un cónyuge es un impostor, se asustan con sonidos comunes o no reconocen su propio reflejo en un espejo. Agnosia puede contribuir a un comportamiento inapropiado, como orinar en una papelera.

Apraxia. La incapacidad para realizar habilidades motrices básicas, como caminar, vestirse y comer, se conoce como apraxia. Esto es bastante diferente de la debilidad o la parálisis causada por un derrame cerebral. Una persona con apraxia ha olvidado literalmente cómo realizar estas actividades. Por lo general, la apraxia se desarrolla gradualmente, pero en algunos casos, comienza abruptamente. La apraxia puede ser evidente primero en movimientos finos de las manos, que aparecen con letra ilegible y torpeza al abotonarse la ropa. Las habilidades cotidianas, como usar un teléfono o cambiar de canal en un televisor, pueden desaparecer. Eventualmente la habilidad de masticar, caminar o sentarse en una silla se pierde.

Problemas de comportamiento. Los cambios problemáticos en el comportamiento son una característica común de la enfermedad.Los ejemplos incluyen ser obstinado, resistir el cuidado, negarse a renunciar a actividades inseguras, caminar o retorcerse las manos, vagar, usar lenguaje obsceno o abusivo, robar, esconder cosas, perderse, tener un comportamiento sexual inapropiado, orinar en lugares inapropiados, usar demasiado poca o demasiada ropa, comiendo objetos inapropiados, dejando caer cigarrillos encendidos, etc. Un comportamiento particular puede desaparecer a medida que las capacidades del paciente se deterioran aún más (por ejemplo, el abuso verbal disminuye a medida que progresa la afasia), solo para ser reemplazado por nuevos problemas.

Reacción catastrófica. Una fuerte respuesta emocional a un problema menor es otro síntoma de la enfermedad. Las reacciones catastróficas pueden implicar llorar inconsolablemente, gritar, maldecir, estimulación agitada, negarse a participar en una actividad o golpear a otra persona. Los desencadenantes habituales incluyen fatiga, estrés, incomodidad y la incapacidad de comprender una situación. Esencialmente, una reacción catastrófica es la respuesta de una persona abrumada y atemorizada que se siente arrinconada y trata de protegerse a sí misma. El comportamiento es causado por una disfunción cerebral y está más allá del control de la persona.

Sundowning. Este término se refiere a problemas de comportamiento que empeoran a última hora de la tarde y la noche. Nadie sabe exactamente por qué ocurre la caída del sol, aunque hay varias teorías. Debido a que las personas están cansadas al final del día, su tolerancia al estrés disminuye, y un problema menor puede generar un gran estallido. Una persona ya confundida puede estar sobreestimulada cuando varias personas están en la casa, los preparativos de la cena están en marcha y la televisión está encendida. La luz tenue también puede contribuir a la interpretación errónea de una persona de la información visual.

Psicosis. Aproximadamente cuatro de cada 10 personas con enfermedad de Alzheimer experimentarán psicosis, que está marcada por delirios recurrentes o alucinaciones. Si bien esto ocurre con mayor frecuencia en el Alzheimer de aparición tardía y parece ser hereditario, todavía no se han identificado los genes específicos asociados con él. El pensamiento desordenado que provoca delirios y alucinaciones ocurre esporádicamente, lo que tiende a no ser cierto en otras formas de psicosis.

Una mujer preocupada por delirios podría llamar a la policía para informar extraños en la casa, hablar consigo misma en el espejo o hablar con la gente en la televisión. Las alucinaciones son a menudo vistas visuales de rocas irregulares o agua donde en realidad están las tablas del piso, pero también pueden ser auditivas (voces fantasmas).

Diagnosticando la enfermedad de Alzheimer

Ningún análisis de sangre, escáner cerebral o examen físico puede diagnosticar definitivamente la enfermedad de Alzheimer. Y debido a que muchas afecciones pueden producir síntomas similares a los del Alzheimer temprano, es complicado llegar al diagnóstico correcto.

Encontrar un médico

Es importante encontrar un médico con experiencia en el diagnóstico de Alzheimer. Si un médico diagnostica Alzheimer después de un examen superficial, obtenga una segunda opinión. Una evaluación completa por parte de un especialista es esencial para excluir otros problemas de salud que podrían causar problemas cognitivos. Su médico de cabecera puede hacer parte de la evaluación y luego recomendar un neurólogo, geriatra u otro especialista para completarla. Su capítulo local de la Asociación de Alzheimer, la escuela de medicina o el hospital también pueden identificar a los especialistas apropiados.

Antes de programar una cita, pregunte qué procedimientos de diagnóstico se usarán. Si la evaluación no parece exhaustiva, busque otro médico.

Una vez que se realiza el diagnóstico, busque un médico con experiencia en la prestación de atención continua para satisfacer las necesidades cambiantes de una persona con la enfermedad de Alzheimer. El médico que hace el diagnóstico puede no ser el que supervisará la atención a largo plazo. Por lo tanto, intente elegir un médico que sepa manejar las enfermedades demenciales y pueda comunicarse bien con los miembros de la familia.

Negarse a ver al doctor

Las familias a veces se topan con un obstáculo importante cuando la persona cuyo estado mental ha suscitado preocupación se rehúsa a ver a un médico. A menudo, la persona niega tener dificultades cognitivas y se resiste a visitar a un médico para su evaluación. En este caso, organizar una visita al médico para un propósito más general, como un examen físico de rutina, o para una queja específica, como un dolor de cabeza, podría brindar la oportunidad de comenzar la evaluación del Alzheimer. Llame al médico con anticipación para informarle que este es uno de los propósitos de la visita.

Que esperar

Una evaluación completa tomará más de un día y generalmente se realiza de forma ambulatoria. En la mayoría de las áreas, la evaluación se puede realizar localmente, y las pruebas se pueden extender durante varios días para evitar cansar a la persona que se está examinando. Otros especialistas además del médico tratante pueden participar en la evaluación, incluidos los técnicos, las enfermeras, los psicólogos, los terapeutas ocupacionales o físicos, los trabajadores sociales y, a menudo, los psiquiatras.

Pasarán varios días antes de que se informen los resultados de la prueba y el médico los revise. Cuando el médico discute los hallazgos, prepárese para un diagnóstico equívoco. Los médicos a menudo dudan en diagnosticar la enfermedad de Alzheimer sin antes observar que la demencia es progresiva. Esto significa repetir la evaluación, generalmente en seis a 12 meses. En este momento posterior, a veces es posible un diagnóstico más confiable, pero cuando los cambios cognitivos son graduales, el médico puede recomendar pruebas repetidas a intervalos anuales.

El proceso de evaluación

Para ayudar a aliviar el estrés asociado con su visita al médico, es mejor estar lo más preparado posible.Por ejemplo, asegúrese de que quien sea que vaya con la persona que está siendo evaluada esté familiarizado con su historial médico, sus síntomas actuales y sus preocupaciones.

De antemano, anote cualquier problema que quiera mencionar en la visita. Si la persona se encuentra en una etapa avanzada de demencia, puede llevar un reproductor de música con auriculares para reproducir música relajante o un elemento suave familiar que pueda tocarse o sostenerse.

Historial médico personal

El médico necesitará lo siguiente:

  • Una descripción detallada de los cambios en las habilidades mentales, personalidad, estado de ánimo y comportamiento, incluyendo cuándo comenzaron los cambios y cómo afectaron la capacidad de funcionamiento del individuo (considere traer cartas, cheques, listas de hogares u otros materiales que ilustren los cambios en la cognición)
  • Información sobre molestias físicas o síntomas, como pérdida de coordinación, problemas repentinos de visión o debilidad
  • Una historia médica completa, que incluye lesiones y enfermedades recientes
  • Una lista de los medicamentos que está tomando el paciente, incluidos los medicamentos sin receta y los suplementos de hierbas
  • Información sobre los problemas médicos de los miembros de la familia, especialmente los familiares con una enfermedad similar.

Esto puede parecer una gran cantidad de información, pero la historia de la persona le permite al médico elaborar una lista de posibles diagnósticos que guiarán la evaluación médica que sigue. Por ejemplo, un médico que generalmente programa una tomografía computarizada (TC) o una imagen de resonancia magnética (IRM) del cerebro como prueba final podría ordenar una inmediatamente para alguien con cambios mentales abruptos y dificultad para caminar. Estos síntomas pueden indicar un exceso de líquido cefalorraquídeo alrededor del cerebro, una afección llamada hidrocefalia de presión normal (consulte "Exploraciones cerebrales" más adelante). La detección y el tratamiento oportunos podrían prevenir el daño permanente al cerebro.

Examen físico

Trastornos tan diversos como insuficiencia cardíaca, enfermedad hepática, insuficiencia renal, trastornos de la tiroides y enfermedades respiratorias pueden causar cambios similares a la demencia. Además, las personas mayores no siempre tienen síntomas típicos. La sensación de dolor a menudo se embota en la persona mayor, por ejemplo, y no es inusual que la confusión, en lugar del dolor en el pecho, sea el síntoma principal de un ataque cardíaco.

Por lo tanto, el médico evaluará el sistema cardiovascular, los pulmones y otros órganos en busca de signos de anomalías. Debido a que las pérdidas sensoriales pueden aumentar significativamente las dificultades cognitivas de una persona, el médico también evaluará la visión y la audición. El médico también prestará mucha atención al sistema nervioso, ya que las anomalías neurológicas pueden indicar un trastorno cerebral distinto de la enfermedad de Alzheimer.

La fuerza muscular, la coordinación, los reflejos, los sentidos, el movimiento de los ojos y la reacción de los alumnos a la luz pueden informar al médico sobre la salud de áreas específicas del cerebro. Por ejemplo, los reflejos desiguales o la debilidad en un lado del cuerpo sugieren daño cerebral localizado (tal vez por apoplejía o tumor), mientras que los temblores u otros movimientos involuntarios pueden indicar un trastorno degenerativo como la enfermedad de Parkinson. Este tipo de anomalías no suelen ser características de la enfermedad de Alzheimer temprana.

Las pruebas de estado mental, que son parte del examen neurológico, son cruciales para diagnosticar la demencia y el delirio. El médico le pedirá a la persona que realice ejercicios mentales simples, como contar hacia atrás por siete, obedecer instrucciones escritas, memorizar palabras y copiar diseños. Esta prueba de estado mental le permite al médico evaluar la orientación, la memoria, la comprensión, las habilidades del lenguaje y la capacidad de realizar cálculos simples.

Pruebas de diagnóstico

El médico ordenará un conteo sanguíneo completo y pruebas de química sanguínea para detectar anemia, infección, diabetes y trastornos renales y hepáticos. Otros trabajos de laboratorio incluirán pruebas de rutina para la función tiroidea, deficiencia de vitamina B12 y calcio en sangre elevado, así como una prueba de sífilis. Si el médico sospecha un problema médico específico, puede solicitar pruebas adicionales. Por ejemplo, se alentará a un paciente que podría haber estado expuesto al virus del SIDA a hacerse una prueba de VIH.

Escaneos cerebrales

En general, se incluye en la evaluación estándar para la enfermedad de Alzheimer y otras formas de demencia un escáner cerebral, que utiliza ya sea la tomografía computarizada (TC) o la resonancia magnética (RM).

Las tomografías computarizadas y de resonancia magnética, que revelan la estructura anatómica del cerebro, se utilizan para descartar problemas como tumores, hemorragias, accidentes cerebrovasculares e hidrocefalia, que pueden enmascararse como la enfermedad de Alzheimer. Estas exploraciones también pueden mostrar la pérdida de masa cerebral asociada con la enfermedad de Alzheimer y otras demencias. En la enfermedad de Alzheimer, la región del cerebro conocida como hipocampo puede estar desproporcionadamente atrofiada.

Se pueden realizar otros escáneres cerebrales si las exploraciones de CT y MRI no son concluyentes. La tomografía por emisión de positrones (PET) y la tomografía computarizada por emisión de fotón único proporcionan imágenes de la actividad cerebral basadas en el flujo sanguíneo, el consumo de oxígeno o el uso de glucosa. Estas técnicas pueden ayudar a reducir el diagnóstico al revelar los déficits comunes en la enfermedad de Alzheimer que son distintos de los hallazgos de otras demencias, como la degeneración lobar frontotemporal y la demencia con cuerpos de Lewy. Sin embargo, incluso estos escaneos no pueden revelar los cambios microscópicos en el tejido cerebral que caracterizan a la enfermedad de Alzheimer. Por lo tanto, no pueden identificar la enfermedad con certeza.

Afortunadamente, la capacidad de diagnóstico de los escáneres cerebrales está mejorando. Especialmente prometedor es un tipo de PET que utiliza un trazador químico que se une específicamente a los depósitos de amiloide en el cerebro, lo que les permite mostrarse claramente en los escáneres cerebrales.Hoy, al menos 17 centros en América del Norte, así como otros 21 en todo el mundo, han utilizado con éxito uno de esos trazadores, el Compuesto de Pittsburgh B (PET PiB), en miles de sujetos. Hasta ahora, esta técnica se está utilizando solo en estudios de investigación. Los expertos anticipan que las tomografías PET con compuestos trazadores similares serán de uso general en los próximos años. Estas pruebas pueden ayudar a los médicos a diagnosticar la enfermedad antes de que aparezcan los síntomas, así como evaluar nuevos tratamientos.

Los investigadores también esperan perfeccionar las técnicas de resonancia magnética que pueden mejorar la capacidad de los médicos para medir la atrofia cerebral y diagnosticar el Alzheimer con mayor precisión. La IRM funcional (IRMf), que registra los cambios en el flujo sanguíneo relacionados con la actividad cerebral, puede ser útil para distinguir entre las diferentes formas de demencia.

EEG

Se puede realizar un electroencefalograma (EEG) para detectar actividad anormal de la onda cerebral. Aunque el EEG es generalmente normal en personas con enfermedad leve de Alzheimer y muchos otros tipos de demencia, las anomalías EEG sí ocurren en el delirio y la enfermedad de Creutzfeldt-Jakob, que es una causa de demencia.

Punción lumbar

Si se sospecha hidrocefalia (exceso de líquido cefalorraquídeo en el área alrededor del cerebro) o infección del sistema nervioso central, el médico puede recomendar una punción lumbar para detectar un aumento de la presión o células inflamatorias en el líquido cefalorraquídeo. También se pueden detectar marcadores bioquímicos para el Alzheimer, que incluyen placas amiloides, ovillos neurofibrilares y neurodegeneración. Estos marcadores son detectores sensibles de la patología del Alzheimer y específicos para ellos. Si bien las pruebas para estos marcadores no son comunes en la actualidad, los expertos anticipan que se convertirán en una parte estándar de las pruebas de diagnóstico en el futuro.

Pruebas neuropsicológicas

Los psicólogos o neuropsicólogos (psicólogos con capacitación especializada en trastornos cerebrales) pueden administrar pruebas neuropsicológicas integrales, ya sea como entrevistas o como exámenes de papel y lápiz. Estas pruebas, que duran varias horas, se usan para determinar qué áreas de la función cognitiva están deterioradas y qué áreas están intactas. Evalúan la memoria, el razonamiento, la escritura, la coordinación entre la visión y el motor, la comprensión y la capacidad de expresar ideas. Un médico también puede realizar otras pruebas para identificar la depresión y otros problemas del estado de ánimo.

Evaluación funcional

Los problemas cognitivos afectan el funcionamiento diario de una persona de muchas maneras diferentes y, en ocasiones, sorprendentes. Una evaluación objetiva puede ayudar a determinar lo que una persona puede y no puede hacer. Esta información es invaluable para los cuidadores, especialmente cuando el individuo tiene otros problemas de salud que complican la situación, como la artritis o la visión deficiente. Si la persona parece tener Alzheimer, una evaluación funcional puede ayudar a determinar su etapa, lo que puede ayudar a los familiares a decidir qué tipo de atención y servicios de apoyo se necesitan.

En una evaluación funcional, el terapeuta le pide a un miembro de la familia que complete un cuestionario sobre la capacidad de la persona para realizar actividades de la vida diaria. Al anotar qué actividades completa la persona con éxito, parcialmente o no, el terapeuta puede sugerir formas de ayudar al individuo a realizar estas tareas, preservando así la mayor independencia posible del paciente.

Evaluación psicosocial

La evaluación psicosocial generalmente es realizada por un trabajador social y está diseñada para ayudar al plan familiar de cuidado individual. El trabajador social discutirá el impacto emocional, físico y financiero de la enfermedad de Alzheimer y guiará a los miembros de la familia a través de una evaluación de sus circunstancias. Los trabajadores sociales también pueden ayudar a coordinar los servicios comunitarios, sugerir alternativas a los arreglos de vida actuales de la persona y proporcionar una lista de recursos y servicios disponibles localmente.

Pruebas especializadas

El médico puede solicitar un análisis de sangre en los casos en que haya antecedentes familiares de Alzheimer de aparición temprana. Hasta la fecha, las pruebas genéticas ofrecen valor diagnóstico solo en casos de enfermedad de Alzheimer familiar de inicio temprano. La búsqueda de mutaciones genéticas en personas que no tienen un historial familiar fuerte de Alzheimer y que no mostraron síntomas antes de los 65 años es infructuosa. La prueba para el genotipo ApoE puede aumentar un poco la confianza diagnóstica, pero no se recomienda para fines de cribado.

Adaptado con permiso de , un informe especial de salud publicado por Publicaciones de Harvard Health.

Reconociendo la enfermedad de Alzheimer
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